区块链正在改变全球供应链

2015年,墨西哥烧烤餐厅连锁店爆发大肠杆菌疫情,55名顾客患病。一时间,新闻报道、店面关停、调查活动接踵而来,粉碎了该连锁餐厅建立起来的名声。销售额暴跌、股票价格下降42%,达三年来最低。此后,墨西哥烧烤餐厅一直萎靡不振。

这家位于丹佛的公司的核心危机是很多企业都会永久面临的问题。他们依赖于多家供应商供应零件和原料,整个复杂的供应链缺乏透明度,没有明确各方的责任。由于不能实时监测自己的供应商,墨西哥烧烤餐厅在发现问题之后既无法防止买入问题原料,也无法针对性地控制细菌。

现在,一批初创企业和公司正在探索这一问题的根本解决方案:利用区块链传递标记、记录权限和活动日志,从而追踪商品和服务在公司间以及国家间的流动。

有了区块链技术,比特币的核心支持系统——独立拥有实体的计算机就可以遵循加密协议持续地验证对共享分类账的更新。这个分布式系统不受单一公司的控制,其根本优势在于解决了利益不一致的个人和机构之间披露的问题以及问责问题。对各方来说都十分重要的数据可以实时更新,不必再花费力气协调各自的内部记录,而且正确率更高。该系统使得网络中的每一成员都能更清晰、更及时地看到整体活动。

简言之,这是一个平衡信任和选择性透明度的全球系统。其倡导者表示,它将使互联网的赋权潜力发挥到新的水平。虽然对于这一技术的关注和资金投入都聚焦在它的金融应用上,但它在全球供应链关系上的测试案例中也表现出了相同的潜力。全球供应链关系的复杂性和利益多样性正是区块链技术试图解决的挑战。该技术可以揭露迄今为止隐藏的信息,允许用户在供应链的生产、运输和交货阶段以及商品标识在不同参与者之间传递时将数字标记——模仿比特币设计的一种可协商的独特数字资产——附加到半成品上。这可以让公司获取在供应链任一节点上投入的价值,有极大的灵活性来发现市场,识别价格风险。最终得到的是动态需求链而不是刚性供应链,各方的资源利用效率显著提高。

诸多努力都已付诸实践。英国初创企业Provenance对其潜在顾客表示,他们可以利用区块链技术“共享产品旅程及公司对环境和社会的影响。”沃尔玛正在与IBM及清华大学合作,利用区块链追踪猪肉在中国的流动。矿业巨头必和必拓正在利用区块链技术追踪外部供应商执行的矿物分析。初创企业Everledger为了保证质量、帮助珠宝商遵守禁止“血钻”产品的规定,在一个区块链分类账系统上上传了一百万单体钻石的独特识别数据。

芯片和传感器技术可以解释实体商品的自动移动数据,这些技术的进步可以极大地改善新兴的区块链系统,再加上“智能合同”,效果更为强大。智能合同包含了包括付款条款、商品和服务递交条款在内的合同权利和义务,可以通过各签署方都信任的自动化系统自动执行。

但是这一技术潜力巨大的追踪性和自动化优势不仅仅与物相关,它还可以让人也在控制之中。不同供应商的员工和主管可以被授予特殊的加密权限,在区块链环境下,加密权限可以作为唯一的可追踪标识符,从而保护员工的个人隐私。这使得供应链团体中的所有成员都能够相互监测每个授权员工的活动。例如,墨西哥烧烤餐厅可以实时观测牛肉供应商之一的授权工厂员工是否在执行合格的杀菌和消毒程序。

这种可证实的、透明的认证对叠层制造尤为重要,而叠层制造是工业4.0运动动态、按需生产模式的核心。精密零件制造商穆格公司的一支团队发布了一项叫作“认证零件”的服务,试图攻克其叠层制造和创新部主任詹姆斯•雷格纳尔向我们描述的一项挑战:“美国航空母舰的维护人员如何才能有绝对的信心保证他们下载的飞行器零件3D打印文件没有遭受过国外对手的攻击?”这强调了区块链技术最引人注目的争议之一:如果没有应对信任问题的解决方案,那么这种万众期待的成熟的、物联网驱动的分布式经济很可能是一纸空谈。

这些潜在的效率改进需要至今尚不可接触的信息的支持,但这表明区块链技术可以为全球各地的企业节省巨大的成本。不过,首先要解决一些艰巨的问题。

一个挑战是区块链技术的发展和治理。理想状况下,为了激励自由访问、竞争和开放创新,全球供应链应该可以锚定到不受任何实体控制的公共区块链上。换句话说,从商业活动和生产活动中提取的数据应该加密记录在公开分类账中。但是,由公司团体运作的封闭的隐私分类账也会不可避免地出现,因为团体成员试图保护自己的市场份额和利润。二者都是非常棘手的挑战。首先,对于最重要的公共区块链——数字货币服务比特币和智能合同平台Ethereum——来说,实现全球经济能力受到了开放资源社区分配情况的限制,难以对协议升级达成一致。第二,私有和公共区块链间需要实现互操作,这需要一系列标准和协议。

另一重大障碍:法律。一系列复杂的法规、海事法和商业法典规定了世界航运路线及其多个司法管辖区的主权和所有权。再加上陈旧的法律体系、以人为主导的管理机构与区块链和智能合同数字化定义的分布式、自动化、非国家化的本质之间的冲突,障碍层出不穷。

即便在政府尚未坚定地支持这些努力、以全球协同的方式行动之前,行业也必须在所有国家和管辖范围间就最佳实践、技术标准和合同结构达成一致。香港最近成立了一带一路区块链集团,试图采用域名管理组织ICANN(互联网域名和号码分配机构)首先提出并采用的互联网治理方法为这一流程设计规则。作为一家国际私营部门领导的机构,ICANN早已证明了自己是一个有效的全球管理者和裁判员。

这些挑战必须与尚未从2008金融危机中完全恢复的全球经济需求进行权衡,也激化了美国及欧洲的分化孤立情绪。任何有望逆转这些趋势、消除贸易摩擦并能增强企业和顾客间透明度、控制力的系统本质上都值得探索。这就是越来越多的投资者、公司、学者甚至政府都开始将区块链技术视为经济复苏急需平台的原因。

本文由未来学人独家翻译自Harvard Business Review,点此查看原文链接。如若转载请注明原文出处及本文链接。

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